Uma estratégia de combate à dengue com mosquitos armados com bactérias passou em seu teste mais rigoroso: um grande ensaio clínico randomizado e controlado. Os pesquisadores relataram hoje reduções dramáticas nas taxas de infecção por dengue e hospitalização em áreas de uma cidade da Indonésia onde os mosquitos que combatem a doença foram soltos. A equipe espera que a Organização Mundial da Saúde (OMS) recomende formalmente a abordagem para uso mais amplo.

As descobertas são um “avanço” que traz a abordagem “muito mais perto de … ser uma estratégia oficial para controlar a dengue”, disse Ewa Chrostek, bióloga de infecções da Universidade de Liverpool que não esteve envolvida no trabalho. A OMS estima que haja de 100 a 400 milhões de infecções por ano com dengue, que podem causar febre alta e fortes dores nas articulações.

A bactéria Wolbachia pipientis habita naturalmente muitos insetos, mas não o mosquito Aedes aegypti , principal transmissor do vírus da dengue. Em A. aegypti células de , a bactéria pode bloquear a replicação de vírus, incluindo dengue, tornando os insetos menos propensos a espalhar doenças quando picam humanos. Isso fez do micróbio uma estratégia promissora no combate à dengue. Nas regiões tropicais, onde os vírus transmitidos por mosquitos são comuns, outras estratégias, como os inseticidas, não conseguiram controlar totalmente a doença.

Alguns estudos anteriores descobriram que as áreas onde os mosquitos Wolbachia foram liberados diminuíram as taxas de dengue em comparação com as áreas próximas não tratadas ou com as taxas de infecção históricas. Mas, “A comunidade científica global estava procurando por evidências padrão ouro, e isso significa um ensaio randomizado”, diz Cameron Simmons, pesquisador de doenças infecciosas da Monash University, Melbourne, e investigador do Programa Mundial Mosquito (WMP) sem fins lucrativos, que conduziu o novo estudo.

Para esse teste padrão-ouro, os pesquisadores dividiram uma área de 26 quilômetros quadrados em Yogyakarta, Indonésia – uma área urbana com cerca de 300.000 habitantes – em 24 grupos. Em 12 desses agrupamentos, a equipe colocou recipientes com ovos de mosquito Wolbachia a cada 2 semanas por 18 a 28 semanas. O micróbio acabou se espalhando pela população local de mosquitos: dez meses após o início das liberações, a prevalência de Wolbachia entre os mosquitos nos aglomerados tratados subiu para 80% ou mais.

A equipe então recrutou participantes do estudo que compareceram a clínicas de atenção primária na cidade com febre. Dos pacientes que viviam em agrupamentos tratados, 2,3% testaram positivo para o vírus da dengue, contra 9,4% daqueles das áreas de controle – uma redução de 77% nas infecções , relata a equipe hoje no The New England Journal of Medicine . Além da queda nas infecções, que o WMP anunciou em agosto de 2020 , os pesquisadores também encontraram uma redução de 86% na hospitalização por dengue entre os participantes do estudo.

“ Isso ” é realmente a coisa mais importante”, diz Simmons. “ Ele ” é o peso de hospitalização … que realmente se estende sistemas de saúde.”

O artigo oferece outros detalhes encorajadores, diz Chrostek: A cepa Wolbachia , conhecida como wMel, foi eficaz contra todos os quatro principais subtipos de vírus da dengue que infectam humanos. E os modelos de computador determinaram que quanto mais exposição uma pessoa tinha aos mosquitos infectados com Wolbachia – calculada com base na prevalência da Wolbachia perto de sua casa e em aglomerados para onde viajaram recentemente – menor o risco de dengue. A infecção por Wolbachia se espalhou gradualmente para os mosquitos nos aglomerados não tratados durante o teste e, em janeiro, após o término do teste, o WMP liberou mosquitos Wolbachia nesses aglomerados, com o objetivo de reduzir ainda mais ou mesmo eliminar a dengue na área.

Em dezembro de 2020, o WMP apresentou seus dados a um grupo consultivo da OMS, e a organização agora está desenvolvendo uma recomendação para o mosquito Wolbachia como método de controle da dengue. O WMP também está buscando uma “ pré-qualificação ” da OMS que o torne elegível para investimento de agências da ONU para apoiar lançamentos futuros, diz Simmons. Ele observa que o custo da abordagem já é inferior a US $ 10 por pessoa protegida, e o WMP pretende obter esse custo abaixo de US $ 1.

Ainda assim, Ary Hoffmann, biólogo da Universidade de Melbourne que trabalhou com um predecessor do WMP em lançamentos anteriores de Wolbachia em Yogyakarta, diz que é importante manter o monitoramento dos níveis da bactéria e das taxas de dengue nas áreas experimentais. Os níveis de Wolbachia permaneceram altos por 10 anos em alguns locais de testes anteriores com mosquitos, sem liberar mais insetos. Mas Hoffmann observa que o genoma dos mosquitos, da bactéria ou do vírus da dengue pode potencialmente evoluir para reduzir o nível de proteção conferido pela Wolbachia . “Esta é uma ótima tecnologia”, diz ele, “mas precisamos pensar no longo prazo”.

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