Como os 51 escravos de ascendência africana cujos corpos foram desenterrados em Cuba em 1840 para a coleção do antropólogo Samuel Morton, as 36 pessoas enterradas no centro de Charleston, Carolina do Sul, não tinham nome. Não existia nenhum registro do cemitério ou daqueles enterrados nele, tornando provável que eles também fossem escravos africanos ou seus descendentes.

Mas o destino de seus restos mortais, encontrados durante a construção em 2013, era diferente daqueles na coleção de Morton (veja a história principal, acima). Em vez de serem adquiridos por colecionadores científicos, os 36 – como a professora afro-americana aposentada La’Sheia Oubré de Charleston os chama – se tornaram responsabilidade da cidade e de sua comunidade negra, que se voltou para cientistas para ajudar a descobrir suas identidades e histórias de vida.

Chamados para investigar, os arqueólogos notaram que os 36, também conhecidos como os ancestrais da Rua Anson devido à localização de seus túmulos, foram enterrados com cuidado, em fileiras regulares. Pregos e alfinetes de latão mostravam que muitos haviam sido enrolados em mortalhas. Botões, incluindo um feito de madrepérola, mostravam que haviam sido vestidos por pessoas que os pranteavam. Pedaços de cachimbos de barro foram enterrados com dois homens e uma moeda de cobre – uma tradição da África Ocidental – com outra pessoa. Os incisivos de um homem foram afiados em pontas, um rito de passagem na África Ocidental. Uma criança tinha dois meios-centavos de cobre colocados sobre os olhos.

Os meios centavos, cunhados em 1773, e outras ofertas ajudaram a datar o cemitério entre 1760 e 1790, quando os escravos africanos representavam quase metade da população de Charleston.

A organização sem fins lucrativos Gullah Society, que protege cemitérios africanos e afro-americanos ao redor de Charleston, realizou consultas sobre o 36 com as comunidades negras e afro-americanas da cidade. A comunidade queria ressuscitá-los com amor, honra e respeito. Mas primeiro eles queriam aprender tudo o que pudessem sobre os 36, incluindo sua ancestralidade genética. Portanto, Ade Ofunniyin, um antropólogo afro-americano e fundador da Sociedade Gullah, convidou geneticistas antropológicos da Universidade da Pensilvânia para colaborar.

“Desde o início, ficou estabelecido que tentaríamos arrecadar nossos recursos e experiência para responder às perguntas e [atender às] necessidades da comunidade”, diz uma das geneticistas, Raquel Fleskes, que é branca e agora na Universidade de Connecticut, Storrs. Quando, trabalhando sozinha em um laboratório esterilizado, ela triturou pequenos pedaços de osso de cada um dos 36 e extraiu seu DNA, ela usou uma câmera GoPro na cabeça para compartilhar o processo com a comunidade. Cada pedaço de osso amostrado foi guardado para ser enterrado novamente. Outros pesquisadores mediram os isótopos de estrôncio em dentes e ossos, que preservam as assinaturas químicas de onde uma pessoa cresceu e viveu.

Embora 35 das 36 tivessem tipos de DNA mitocondrial – material genético herdado da mãe – comum na África Central e Ocidental, o mtDNA de uma mulher a ligou a grupos nativos americanos. A descoberta apontou para as histórias entrelaçadas de negros e indígenas em Charleston, já que pessoas de ambas as comunidades foram escravizadas. A maioria dos 36 viveram em Charleston durante toda a vida. Os resultados foram publicados em outubro de 2020 no jornal principal da antropologia biológica, o American Journal of Physical Anthropology .

A partir do que foi aprendido sobre a herança e o sexo dos 36, a Sociedade Gullah organizou uma cerimônia, presidida por padres iorubás, para dar um nome a cada um. A criança com os meios centavos colocados nos olhos é Welela. Welela foi enterrada ao lado de Isi, um adulto com genoma mitocondrial idêntico, então pelo menos dois dos 36 foram enterrados com a família.

Em 4 de maio de 2019, um carro fúnebre puxado por cavalos carregou alguns dos restos mortais pelas ruas de Charleston para serem enterrados perto de seu local de descanso original. Uma multidão o seguiu, enchendo o ar com tambores e cantos. “Todos os grupos de pessoas identificados entre as 36 pessoas participaram da cerimônia”, lembra Oubré, que trabalha no projeto Cemitério Africano da Rua Anson. “Nativos americanos, africanos, caribenhos, crianças, adultos. Tínhamos dança, tínhamos música. (…) Charleston nunca viu tamanha grandeza ”.

Os restos mortais foram colocados em uma cripta com notas escritas pela comunidade . “Aos meus queridos ancestrais, obrigado pela vida e por fazerem sua jornada para Charleston, SC. Vocês estão honrados e que Deus abençoe suas almas ”, leu um deles. Ofunniyin leu cada um dos 36 nomes e a comunidade os repetiu.

“É nossa responsabilidade cuidar dos mais velhos”, diz Oubré. “Sem eles, não haveria nós.”